O e-cycling competitivo permite que você seja um campeão do seu apartamento
Janeiro 10, 2022

O e-cycling competitivo permite que você seja um campeão do seu apartamento

Por rjssantos
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No próximo mês, Maeghan Easler terá um ventilador de caixa apoiado na janela, soprando o ar frio de fevereiro em seu apartamento em Des Moines, Iowa. Ela terá bolsas de resfriamento — meias-calças cheias de cubos de gelo — enfiadas em seu kit de ciclismo.

E ela estará pedalando como uma louca.

Easler competirá com dezenas de outros e-ciclistas de todo o mundo no UCI Cycling Esports World Championships em 26 de fevereiro. Será o segundo concurso desse tipo – o primeiro foi realizado em 2020 – e acontecerá inteiramente em um ambiente semelhante a um videogame, representando uma Manhattan futurista, na plataforma de ciclismo eletrônico Zwift. Um total de 100 competidores femininos e 100 masculinos participarão das corridas remotamente, pedalando forte em uma bicicleta ergométrica enquanto seus avatares na tela seguem as voltas e reviravoltas da pista especialmente projetada.

Easler, um técnico de laboratório durante o dia, está entre os melhores e-ciclistas da América e recentemente se classificou online para a equipe do campeonato mundial de ciclismo dos EUA. Ela ainda não decidiu se vai convidar amigos e familiares para torcer por ela durante a corrida.

“Pode ser eu sozinha no meu apartamento”, diz ela , “simplesmente indo muito forte.”

Os bloqueios e restrições de viagem aumentaram a popularidade do e-cycling durante a pandemia. Plataformas de fitness como Peloton e Wahoo relataram um grande aumento nos usuários, e o Zwift não é exceção. A empresa mantém em segredo sua contagem atual de usuários ativos, mas diz que, até o momento, registrou a ativação de cerca de 4 milhões de contas Zwift no total. Sua base de usuários mais que dobrou no ano passado, afirma.

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Em última análise, os fundadores da Zwift esperam que esta nova forma de ciclismo competitivo apareça um dia nas Olimpíadas – o que poderia acontecer se o corpo olímpico de ciclismo, a UCI , fosse dar o seu apoio. As coisas já estão se movendo nessa direção. Em junho passado, o Zwift fez sua estreia em um novo evento chamado Olympic Virtual Series, criado pelo Comitê Olímpico Internacional. E uma das diferenças entre o e-cycling e outros eventos de pista de elite é que é relativamente fácil para qualquer um participar.

“Qualquer um, em qualquer lugar do mundo, no conforto do seu próprio em casa, poderia passar por um processo de elegibilidade”, diz o diretor de estratégia da Zwift, Sean Parry.

Trabalhando nas fileiras

Foi assim que Easler fez o corte. Ela não teve sucesso durante uma rodada de qualificação aberta a usuários nas Américas, mas chegou à seleção dos EUA por meio de um processo de qualificação separado. Ela não é uma novata total, tendo participado de triatlos como estudante. Mas as corridas virtuais não são menos emocionantes do que os eventos ao ar livre. “Você sente a adrenalina”, diz Easler. “Você sabe que está enfrentando pessoas da vida real que são realmente fortes.”

Easler e seus colegas competidores nos campeonatos mundiais receberão o mesmo treinador inteligente – um dispositivo que substitui a roda traseira em uma bicicleta ergométrica – para que possam competir em um nível de jogo virtual campo. Os treinadores inteligentes aumentam ou diminuem automaticamente a resistência para corresponder à sensação da superfície da estrada virtual em um curso Zwift. É até possível simular paralelepípedos.

Os dados desempenham um papel importante em plataformas como o Zwift, e os ciclistas tendem a monitorar seu desempenho constantemente. Sua frequência cardíaca, velocidade e potência em watts, entre outras estatísticas, são visíveis na tela o tempo todo durante uma corrida. Os comentaristas podem escolher algumas dessas estatísticas ao vivo, para mostrar aos espectadores o quanto um competidor individual está trabalhando.

Easler, por exemplo, sabe que precisa manter sua frequência cardíaca (medida em batimentos por minuto) abaixo de um certo nível para evitar um colapso. “Posso me recuperar se minha frequência cardíaca atingir 185, mas se atingir 195, não posso”, diz ela. Acompanhar seus números na tela permite que ela se aproxime de seu limite sem ultrapassá-lo, e é algo que ela diz ter melhorado ao longo do tempo.

Dados em tempo real sobre o desempenho de cada ciclista também permitirão ao Zwift e oficiais da UCI para identificar possíveis trapaceiros nos campeonatos. Concorrentes não esportivos podem usar uma variedade de truques – desde mentir sobre seu peso, o que pode dar a eles uma vantagem de poder, até tentar manipular o jogo.

Em 2019, um Zwifter foi temporariamente banido por usar um programa de computador para acessar um poderosa bicicleta virtual que ele usou em corridas. Nos Campeonatos Mundiais, a potência dos ciclistas será monitorada através dos treinadores inteligentes e de um dispositivo separado, como um medidor de potência embutido nos pedais da bicicleta. Quaisquer discrepâncias devem ser fáceis de detectar, e o desempenho dos competidores também deve estar alinhado com os dados registrados de corridas virtuais e externas anteriores das quais eles participaram.

“Temos uma compreensão precisa de suas capacidades físicas”, diz o porta-voz da Zwift, Chris Snook. “Qualquer coisa fora dessa faixa seria imediatamente sinalizada.”

A Agência Internacional de Testes, que administra programas antidoping para os Jogos Olímpicos, também realizará verificações nos pilotos durante os campeonatos.

Tudo isso representa um alto nível de escrutínio, diz Frederik Broché, diretor técnico da Belgian Cycling, que administra as tradicionais equipes de ciclismo do país. Ele e seus colegas selecionaram recentemente competidores para representar a Bélgica no campeonato mundial de e-cycling depois de receber cerca de 50 inscrições de todo o país.

Aproximadamente metade desses candidatos são ciclistas que priorizam o Zwift sobre outras formas de ciclismo. Tornou-se rapidamente um esporte de “especialidade”, diz ele. Os melhores Zwifters não têm necessariamente uma grande experiência no ciclismo tradicional ao ar livre e podem não ser muito competitivos nessa arena. Alguns, por exemplo, não estão familiarizados com como dobrar os braços, agachar e geralmente posicionar seus corpos de forma organizada para reduzir o arrasto.

“Você não tem vento nos rolos, então sua posição não importa”, diz Broché. “Na estrada, importa muito.”

Além de selecionar indivíduos para a equipe com base em sua condição física geral e estatísticas de Zwift, Broché também está, naturalmente, adotando uma abordagem tática. Ele pode vasculhar o desempenho e as estatísticas anteriores dos pilotos e quer competidores cuja experiência na plataforma sugira que eles enfrentarão bem o percurso.

O campeonato mundial deste ano será realizado em Knickerbocker, uma das rotas de fantasia da Zwift em Nova York. É uma visão da cidade daqui a 100 anos, com ciclovias de vidro elevadas serpenteando pelos arranha-céus. Os competidores completarão duas voltas do percurso, o equivalente a pouco menos de 55 quilômetros de ciclismo ao ar livre.

MarioKart mais Peloton

“Há chances de atacar em todos os lugares”, diz Parry, que acrescenta que o Zwift dá grande ênfase ao design de corridas por seu valor de entretenimento. Os espectadores poderão assistir ao pelotão de pilotos virtuais varrer o percurso, mas também receberão imagens ao vivo intermitentes dos rostos dos participantes individuais de sua sala de estar ou centro de treinamento.

O drama é intensificado por outra possibilidade. No Zwift, diferentemente de uma corrida de ciclismo tradicional, os competidores podem melhorar brevemente seu desempenho com power-ups – como uma melhoria aerodinâmica de 15 segundos ou um aumento de 30 segundos no peso virtual que permite que seu avatar de ciclismo desça uma colina mais rapidamente. Entre os recursos que a Zwift está desenvolvendo atualmente para a plataforma estão as “células de impulso” que oferecerão um aumento de potência por um curto período de tempo. É como um mashup de Mario Kart e Peloton.

Apesar disso, e do design fantástico da rota de corrida, Zwift pretende manter o terreno razoavelmente realista como uma superfície de ciclismo. Não há gradientes mais íngremes que 20%, por exemplo.

À medida que a popularidade do esporte cresce, os treinadores regulares de ciclismo também estão incorporando cada vez mais o e-cycling em seus regimes de treinamento. E eles estão descobrindo que alguns clientes querem sua ajuda na preparação para corridas virtuais e ao ar livre.

Ric Stern, um treinador de ciclismo baseado perto de Brighton, no sul da Inglaterra, entrou corridas de ciclismo todos os anos desde 1984. Ele também é treinador profissional desde 1998. Plataformas de e-cycling e simuladores de ciclismo, como o RGT Cycling, tornam a pilotagem em ambientes fechados muito mais divertida do que costumava ser, diz ele.

Mas os ciclistas ao ar livre precisam desenvolver uma certa coragem para enfrentar curvas rapidamente, ou correr perto de outros ciclistas em um pelotão, o que pode ser estressante na vida real. Zwift não ajuda as pessoas a estabelecer esse tipo de habilidade, ele argumenta.

Sandra Beaubien, uma mountain biker e treinadora da Ride Ottawa no Canadá, gosta de usar o Zwift como uma ferramenta para melhorar a forma física. É fácil para ela e seus clientes se concentrarem nisso sem ter que tomar cuidado com galhos de árvores ou pedras perdidas em uma descida íngreme. Por outro lado, eles perdem a experiência de dirigir em terrenos ondulados e montanhosos. Isso é algo que você só pode realmente conseguir ao ar livre.

A Zwift está atualmente testando a compatibilidade com a placa de direção Elite Sterzo Smart habilitada para Bluetooth, uma espécie de pedestal giratório colocado sob a roda dianteira de uma bicicleta, para capturar dados de direção que permitirão ao piloto controlar seu avatar digital com mais precisão e dirija de verdade durante a corrida. Atualmente, os campeonatos mundiais são julgados pela velocidade e potência, com a posição do competidor no pelotão atribuída automaticamente.

Beaubien diz que gosta de correr em Zwift, mas gostaria de ver um número maior de mulheres na plataforma para que ela pudesse participar de mais corridas só para mulheres.

Ainda assim, Easler e outras competidoras femininas estão em pé de igualdade com os homens nos campeonatos mundiais. Há o mesmo número de competidores nas corridas masculina e feminina, eles percorrerão a mesma distância ao longo do percurso e os vencedores receberão o mesmo prêmio em dinheiro: 8.000 euros ($ 9.000) para o primeiro lugar.

“Enfrentar os melhores e-racers do mundo, pelo menos até onde Zwift vai – isso é meio assustador”, diz Easler, observando que ela está feliz simplesmente por ter se qualificado. Mas a possibilidade de alcançar novos níveis de grandeza inegavelmente se aproximou. E assim, como uma verdadeira concorrente, ela acrescenta: “Top 10 seria ótimo.”